Vincent Descombes on the subject: Le Complement de sujet

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[Posted by BR]

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Vincent Descombes, Le Complément de sujet: enquête sur le fait d’agir de soi-même (Paris: Gallimard 2004)

On a couple of occasions, I’ve recommended Vincent Descombes’ Wittgenstein-inspired essay on the “critique of the subject,” but I’ve recently learned that he’s followed that 1988 essay up with a book-length study, which was published in 2004. Unfortunately, it’s not yet translated into English, but I wanted to let our readers know of the existence of the French edition. Below is the description of the book available on the publisher’s website (this link takes you to the Gallimard homepage).

Le XXe siècle philosophique a été traversé, en Europe, par la querelle du sujet. On en connaît les grandes étapes : le tournant idéaliste de la phénoménologie et la réaffirmation d’une orientation cartésienne de toute la philosophie (Husserl); l’essai d’une radicalisation existentielle de l’idée du rapport à soi (Heidegger et Sartre); la démystification structuraliste qui fit du sujet une illusion d’optique ou un effet de langage; le dépassement des philosophies classiques de la conscience dans un dialogisme (Habermas); les travaux de restauration herméneutique d’un sujet rendu frugal par l’accent porté sur sa finitude, son historicité, sa dette (Gadamer, Ricœur).

La guerre est finie. Les adversaires du sujet lui font une place à la condition que, tirant les leçons de l’expérience humaine, il soit divisé, fragmenté, souvent opaque à lui-même, voire impotent. Les tenants du sujet en conviennent, à la condition que l’idée n’en soit pas tenue pour illusoire. Tous concluent que le sujet avait été conçu, à tort, comme doté de deux attributs auxquels il n’avait pas droit: la transparence et la souveraineté. Mais aussi que le sujet réformé peut et doit conserver sa place architectonique dans notre conception générale du monde et notre propre statut cosmologique. Telle est la grande illusion de la philosophie morale, politique ou de la cognition.

Car il n’est pas certain qu’aujourd’hui la philosophie puisse dire ce qu’elle entend par sujet. Sauf à revenir à la conception élémentaire de sujet d’un agir soi-même.

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